Qué son y para qué sirven los tensioactivos en cosmética
Imagen tensioactivos
Foto: John Thomas en Unsplash

Qué son y para qué sirven los tensioactivos en cosmética

Los tensioactivos o tensoactivos (también llamados surfactantes) son sustancias químicas que tienen partes que son tanto hidrófilas (amantes del agua) como lipofílicas (amantes del aceite). Esta composición molecular significa que tienen la capacidad de reducir la tensión superficial cuando se colocan en soluciones de aceite y agua. De hecho, la palabra «tensioactivo» es una forma abreviada de la frase «ingrediente activo de superficie».

Aunque puede tener sentido que los tensioactivos reduzcan la tensión superficial, es posible que te preguntes qué significa esto desde el punto de vista de la aplicación práctica en cosmética. Lo vemos a continuación.

¿Cómo funcionan los tensioactivos en cosmética?

Cuando los tensioactivos se ponen en soluciones, las moléculas tienden a alinearse de cierta manera según la composición de la solución, la concentración del tensioactivo y la temperatura.

En una solución de agua con concentraciones extremadamente bajas de surfactante, las moléculas tienden a rebotar aleatoriamente sin formar estructuras. Pero en la Concentración Crítica de Micelas (CMC) se organizan en estructuras esféricas llamadas micelas. En la capa externa de las esferas se encuentran las partes hidrófilas de la molécula de tensioactivo y en la capa interna se encuentran las partes lipófilas.

Aumenta la concentración de tensioactivo y resultan estructuras más complicadas como cilindros hexagonales, planos lamelares y cristales líquidos. En este artículo nos centraremos en las estructuras de micelas.

El papel más importante que tiene un tensioactivo es la capacidad de reducir la tensión superficial de un líquido. La reacción que ocurre entonces es la conversión del líquido (con la menor tensión superficial) y la sustancia adicional. Es decir, un surfactante tiene el poder de cambiar las propiedades de una sustancia. Este proceso se conoce como adsorción. El término adsorción significa  la reunión de gas o líquido en una capa condensada en la superficie. Esta capa condensada crea una película por lo que se reduce la tensión superficial

Tensioactivos utilizados en cosméticos

Los tensioactivos son útiles para las siguientes aplicaciones:

Limpieza

Lo útil de las micelas es que pueden ayudar a suspender el aceite en el agua. Cuando se coloca una pequeña cantidad de materiales aceitosos en una solución acuosa de tensioactivos, migrará a la parte central de la micela.

Por lo tanto, cuando se coloca una solución de surfactante en una superficie como el cabello o la piel, el aceite que se encuentra allí se alejará de la superficie hacia las micelas. Cuando la solución de surfactante se enjuaga, la superficie está limpia.

Espuma

La espuma es otra característica de las soluciones de tensioactivos, por lo que se necesitarán tensioactivos que el producto forme espuma. Esencialmente, la espuma es el atrapamiento de aire en los líquidos y la alineación de las moléculas de tensioactivos ayuda a mantener estable la espuma.

Es importante saber quela espuma en sí no está relacionada con la capacidad de limpieza de un producto. Pero los consumidores esperan que los productos de limpieza formen espuma, por lo que habrá que agregar tensioactivos espumantes a las fórmulas limpiadoras.

Emulsificación

Mientras que los cosméticos de limpieza eliminan los aceites, muchos productos cosméticos están diseñados para agregar materiales aceitosos a la piel y el cabello. Estos ingredientes generalmente no se pueden aplicar directamente porque tienen características estéticas indeseables en su forma concentrada. Por este motivo, los químicos cosméticos crean emulsiones utilizando tensioactivos.

Las emulsiones son mezclas semi estables de aceites y agua. Se utiliza un tensioactivo o emulsionante para ayudar a mezclar y estabilizar las mezclas.

En el caso más sencillo, se elabora una fórmula de emulsión mezclando una fase oleosa con una fase acuosa y un tensioactivo. Las micelas creadas por el surfactante atrapan el aceite en sus centros y permanece suspendido en toda la mezcla. Los productos como cremas y lociones suelen ser emulsiones. Cuando el producto se aplica sobre la piel o el cabello, las micelas del tensioactivo se abren y liberan los materiales aceitosos.

Solubilización

El problema con la mayoría de las emulsiones es que suelen crear productos opacos. Sin embargo, hay ocasiones en las que un químico cosmético quiere una fórmula clara, pero aún se quiere mezclar un aceite en una fórmula mayormente acuosa.

Existen tensioactivos que tienen la capacidad de crear partículas tan pequeñas que la luz las atraviesa y las soluciones permanecen claras. Las moléculas que hacen esto son tensioactivos solubilizantes. Se utilizan para mezclar materiales aceitosos como fragancias o ingredientes naturales en soluciones claras.

Acondicionamiento

Como los tensioactivos a menudo contienen una parte «oleosa» en su molécula, tienen propiedades acondicionadoras que pueden mejorar la sensación y el aspecto de las superficies de la piel y el cabello.

Para que funcionen de esta manera, los tensioactivos deben dejarse atrás y no ser irritantes. Esto se puede lograr a través de un producto cosmético sin enjuague o mediante el uso de tensioactivos que pueden adherirse a las superficies a través de una carga electrostática.

Efectos especiales

Además de lo anterior, los tensioactivos tienen otros efectos especiales que son útiles para los formuladores. Por ejemplo, algunos tensioactivos tienen efectos antimicrobianos, por lo que pueden usarse como conservantes.

Ciertos tensioactivos se pueden emplear para crear un efecto nacarado elegante en los cosméticos para aumentar su atractivo estético. Se pueden utilizar para espesar sistemas, reducir la irritación y mejorar la estabilidad de la fórmula.

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