Revelado el ancestro común de los leones modernos
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Revelado el ancestro común de los leones modernos

Un análisis genético realizado en leones vivos y restos conservados en museos revela que el ancestro común más reciente de los leones modernos vivió hace unos 124.000 años.

Los leones modernos evolucionaron en dos grupos: uno en África oriental y meridional, y el otro abarcaba los leones de África central y occidental y de la India. Este segundo grupo está ahora en peligro de extinción, lo que significa que la mitad de la diversidad genética de los leones modernos está en riesgo de extinción.

Los detalles de los resultados, que pueden ayudar a la conservación de los leones, se publican en la revista BMC Evolutionary Biology.

Una historia complicada

Desentrañar la historia del león ha sido difícil. Los animales que viven en zonas tropicales dejan menos restos fosilizados. Además, los leones también han sido perseguidos durante su historia reciente, con poblaciones enteras aniquiladas por la actividad humana. Así que se ha tenido que acudir a restos y muestras de leones mantenidos en colecciones y museos de todo el mundo.

El equipo dirigido por el Dr. Ross Barnett de la Universidad de Durham (Reino Unido) secuenció el ADN mitocondrial de especímenes de museo, incluyendo diferentes subespecies (entre ellas, los extintos león del Atlas o de Berbería del norte de África, el león de Irán, y los leones de África Central y Occidental).

Los investigadores compararon estos con secuencias genéticas extraídas de otros leones que viven en Asia y África, y luego trabajaron en cómo evolucionaron las diferentes subespecies de león.

El estudio reveló que la única especie de león que sobrevive hoy en día, Panthera leo, apareció por primera vez en el Sureste de África, confirmando las conclusiones de anteriores investigaciones.

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Fue hace unos 124.000 años, en el Pleistoceno tardío, cuando las diferentes subespecies comenzaron a evolucionar. En aquellos tiempos, los bosques tropicales se extendían por África ecuatorial y la región del Sahara era una sabana.

Los leones que vivían en el sur y este del continente comenzaron a separarse y divergir de los que vivían en el oeste y el norte. Las diferencias genéticas entre estos dos grupos de leones se mantienen en la actualidad.

Separación de especies

Hace unos 51.000 años, el continente se secó y el Sáhara se expandió, dividiendo los leones del oeste y del norte. Al mismo tiempo, los leones del oeste se extendieron a África Central, que se hizo más habitable. Desde entonces, los grandes ríos de África, entre ellos el Nilo y el Níger, han ayudado a mantener a estos leones separados.

Otro interesante detalle revelado por el estudio del ADN, es que los leones modernos comenzaron su éxodo desde África hace unos 21.000 años. Al final del Pleistoceno, los leones dejaron el norte de África, llegando hasta la India.

Mucho más tarde, hace tan sólo unos 5.000 años, otro grupo de leones abandonó el continente, llegando a lo que hoy es Irán, en el Medio Oriente. Estos leones se han extinguido ya.

Menos de 400 leones asiáticos sobreviven hoy en día en la península Kathiawar de la India, estando considerada la subespecie en peligro de extinción. Este guarda estrecha relación con el extinto león de Berbería, aunque se decía que algunos pueden haber sobrevivido en cautiverio, como parte de una colección en poder de la familia real de Marruecos.

Y se estima que han desaparecido alrededor de un tercio de los leones africanos en los últimos 20 años. De especial preocupación son los leones del centro y oeste de África, que pueden estar también cerca de la extinción en la naturaleza, con poco más de 1.000 especímenes entre ambas regiones.

Estos descubrimientos pueden tener implicaciones importantes para la conservación de los leones modernos y la forma de reintroducirlos en libertad en diferentes áreas geográficas de África y Asia.

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