Mamíferos marinos infectados con el virus de la gripe

En el año 2009, científicos de la Universidad de California detectaron la cepa H1N1 del virus de la gripe en elefantes marinos en libertad frente a la costa central de California, un año después del comienzo de la pandemia humana, según un estudio publicado el 15 de mayo de 2013 en la revista PLOS ONE.

Fue el primer informe de esta cepa de gripe en todos los mamíferos marinos. “Pensamos que podríamos encontrar virus de la gripe, que se han encontrado antes en los mamíferos marinos, pero no esperábamos encontrar H1N1“, afirmó Tracey Goldstein, profesor asociado de la UC Davis. “Esto demuestra que los virus de la influenza se pueden mover entre distintas especies.”

Investigadores de la UC Davis han estado estudiando los virus de la gripe en las aves y mamíferos silvestres desde 2007 para comprender cómo surgen los virus y se mueven entre los animales y los humanos. Entre 2009 y 2011, el equipo de científicos tomó muestras nasales de más de 900 mamíferos de 10 especies diferentes de la costa del Pacífico, desde Alaska hasta California. Detectaron la infección en dos elefantes marinos y anticuerpos contra el virus en 28 elefantes marinos adicionales, lo que indicaba una exposición vírica más amplia.

Mamíferos marinos infectados con el virus de la gripe 1

Ninguno de los infectados parecía estar enfermo, lo que permitió deducir que los mamíferos marinos pueden estar infectados sin mostrar signos clínicos de la enfermedad.

Precaución en los cuidadores

Los hallazgos son particularmente importantes para las personas que se ocupan de los mamíferos marinos, como los adiestradores, los veterinarios y los trabajadores de rehabilitación. También son un aviso de la importancia de usar el equipo de protección personal al trabajar cerca de los mamíferos marinos, tanto para evitar la exposición de los trabajadores a las enfermedades, así como para prevenir la transmisión de enfermedades humanas a los animales.

El H1N1 se originó en los cerdos. Apareció en humanos en 2009, difundiéndose en todo el mundo como una pandemia. La Organización Mundial de la Salud considera que actualmente la cepa H1N1 de 2009 está bajo control, teniendo el comportamiento de un virus estacional.

“El H1N1 estaba circulando en humanos en 2009”, dijo Goldstein. “Los elefantes marinos que estaban en tierra a principios de 2010 dieron negativo antes de ir a la mar, pero cuando regresaron del mar en la primavera de 2010, dieron positivo. Entonces la pregunta es ¿dónde se infectaron con el virus?

Cuando los elefantes están en el mar, pasan la mayor parte de su tiempo alimentándose en el océano Pacífico, al noreste de la plataforma continental, con un poco probable contacto humano, según el informe.

Infección en alta mar

Las infecciones en ambos elefantes marinos se detectaron a los pocos días de su regreso a tierra. El informe dijo que la exposición al virus ocurrió probablemente antes de llegar a tierra, ya sea en el mar o en el momento de entrar en el entorno cercano a la costa.

La investigación, dirigida por los científicos Goldstein y Walter Boyce del One Health Institute de Medicina Veterinaria de la Universidad de California Davis, se llevó a cabo con los colaboradores Nacho Mena y Adolfo García-Sastre de la Facultad de Medicina de Icahn del Mount Sinai en Nueva York, que aisló y secuenció el virus.

“El estudio de las infecciones por virus de la gripe en hospedadores inusuales, como los elefantes marinos, es probable que nos proporcione pistas para entender la capacidad de los virus de la gripe para saltar de un hospedador a otro y poner en marcha una pandemia”, dijo García-Sastre, profesor de microbiología y director de Salud Global y del Instituto de Patógenos Emergentes de la Facultad de Medicina de Icahn.

Controlar y estudiar las enfermedades de los mamíferos marinos es muy importante, tanto para su superviviencia como para la nuestra, la de los humanos. Los investigadores comprueban también si los animales que viven en acuarios u oceanográficos llegan a contagiarse. Si quieres trabajar con animales acuáticos, en CIM Formación ofrecemos el curso de Auxiliar de Mamíferos Marinos.

Autor: Salvador Paulí

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