El ornitorrinco: mofándose de la ciencia
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El ornitorrinco: mofándose de la ciencia

Si nos piden que pensemos en el animal más extraño de todos, a muchos se nos viene a la mente el mismo animal. El ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus) es un animal que ha sorprendido a los investigadores hasta el punto de pensar en su descubrimiento que era algún tipo de broma o falsificación. Hoy en día sigue llamando la atención cuando leemos sobre él.

ornitorrincoPara presentarlo diremos que es un mamífero semiacuático, de las pocas especies monotremas (mamíferos que ponen huevos) y que vive en Australia.

Descripción del ornitorrinco

Posee un cuerpo aplanado y aerodinámico de color marrón oscuro y vientre amarillento, de hasta 60 cm, de los cuales 15 son tan sólo la cola (ancha y plana, parecida a la de un castor). En su cabeza aplanada destaca el hocico, con forma de pico de pato, aunque a diferencia de ese, el pico está recubierto de piel blanda, es elástico, ligero y desprovisto de dientes (salvo los jóvenes que poseen unos “dientes de leche”) teniendo en su lugar unas placas de queratina.

ornitorrinco nadandoLas patas aparecen a los costados del cuerpo (como en los reptiles) y son exageradamente cortas, con dedos palmeados provistos de uñas. Las patas posteriores están vueltas hacia atrás, por esto, se desplazan por tierra usando los nudillos.

Además, en estas patas, a la altura de los tobillos, se encuentran unos espolones, de los cuales los del macho en cuestión, liberan veneno para defenderse o agredir a otros machos en la época de apareamiento.

Se alimentan de invertebrados como crustáceos, moluscos o larvas, así como de pequeños peces. Posee una técnica de caza un tanto especial, pues bucea hasta el fondo y excava en el fango utilizando su hocico. Entra en juego entonces la electrorrecepción, esto es, detecta los campos eléctricos generados por las contracciones musculares de las presas.

Descendientes

Los ornitorrincos excavan sus madrigueras subterráneas a las orillas del agua, siendo de dos tipos. En la primera vive la pareja y la segunda es excavada por la hembra y sólo entra esta para la época de reproducción.

La hembra pone de uno a tres huevos y las crías al nacer son alimentadas con leche materna, pero de una manera un tanto diferente. Las hembras poseen unas glándulas mamarias que segregan la leche y, en lugar de pezones en las mamas, la transpiran por la piel, de tal manera que las crías lamen la leche del abdomen de su madre.

Actualmente es el único de su familia, aunque sabemos por el registro fósil, que han existido más especies. Es una pena no haberlos conocido para saber más sobre su extraña evolución.

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