La física en el cuerpo humano: ¿cómo se forma un edema?
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La física en el cuerpo humano: ¿cómo se forma un edema?

El edema es la acumulación de líquido intersticial en los espacios intercelulares. Esta acumulación líquida es observable y palpable provocando una hinchazón de la zona afectada.

Generalmente el edema aparece entre las fascias musculares y la piel (edemas subcutáneos).

Para comprender correctamente el motivo por el cual se puede acumular líquido entre las células, se deben conocer los procesos que mueven las sustancias y el agua a través de los capilares sanguíneos y linfáticos.

Fisiología de la pared capilar

esquema-de-la-formacion-de-la-linfaLa pared del capilar sanguíneo se comporta como una membrana semipermeable, y tanto el agua como los solutos pequeños la atraviesan libremente por difusión. La presión sanguínea aporta una fuerza adicional responsable del desplazamiento masivo de sustancias a través de la membrana o pared capilar. La presión opuesta en los espacios intercelulares es tan pequeña que se puede despreciar. La presión en el extremo arterial oscila alrededor de 32 mmHg. Esta presión declina progresivamente a lo largo de toda la longitud del capilar, hasta alcanzar unos 12 mmHg en el extremo venoso.

Otro factor es la presión osmótica. La mayor parte de las proteínas plasmáticas no atraviesan la pared capilar con la facilidad que lo hacen los pequeños iones de Na+ y Cl. La concentración de proteínas plasmáticas, especialmente la albúmina, es mayor dentro del capilar que en los espacios intercelulares, lo que origina un gradiente de concentración (diferentes concentraciones) entre ambas localizaciones. La aparición de un gradiente de concentración entraña la aparición de una presión osmótica. La presión osmótica que aparece a consecuencia de las moléculas proteicas de la sangre recibe el nombre de presión coloidosmótica o presión oncótica. El agua tiende a atravesar la membrana desde el espacio intercelular, a fin de eliminar la diferencia de concentración entre ambos lados.

El resultado de la acción recíproca de estas fuerzas es el movimiento de material a través de la pared capilar. En el extremo arterial del capilar, el agua y algunas sustancias disueltas pasan al espacio intersticial el ser la presión sanguínea mayor que la presión osmótica. En el extremo venoso, sin embargo, ocurre al revés; el fluido regresa de nuevo al capilar, ya que aquí la presión osmótica es mayor que la presión sanguínea. En general las sustancias de tamaño inferior al de las proteínas abandonan el capilar por el extremo arterial y regresan por el extremo venoso. Este filtrado de sangre, que pasa al espacio intersticial añadiéndose a los materiales procedentes de las mismas células, se conoce con el nombre de líquido intersticial.

El esquema antes mencionado, que explica como tiene lugar el movimiento del fluido entre los capilares y los espacios intercelulares, recibe el nombre de hipótesis de Starling. Esta hipótesis se aplica principalmente al movimiento masivo de fluido y solutos.

Rafael Perea (fisioterapeuta y quiromasajista)

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