Cómo se elimina el hielo de los aviones
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Cómo se elimina el hielo de los aviones

En aviación, las condiciones de formación de hielo son condiciones atmosféricas que pueden provocar la formación de hielo de agua en un avión. Se trata de una cuestión de seguridad importante, puesto que la acumulación de hielo puede afectar las superficies externas de una aeronave o el motor, lo que resulta en el engelamiento del carburador o en la entrada de aire.

La formación de hielo sobre la superficie de un avión recibe el nombre de engelamiento. Se produce cuando el agua presente en la atmósfera se va congelando, creando una capa de hielo sobre los objetos con los que está en contacto.

Esta condición climática es extremadamente peligrosa para los aviones, debido a que el hielo cambia la aerodinámica del avión, lo que puede dar lugar a bloqueos y la modificación del perfil del ala. Esto hace fundamental que haya un buen sistema de protección contra el hielo en los aviones que favorezca el deshielo.

Las condiciones de formación de hielo existen cuando el aire contiene gotas de agua líquida superenfriada. Las condiciones de formación de hielo se caracterizan cuantitativamente por el tamaño medio de las gotas, el contenido de agua líquida y la temperatura del aire. Estos parámetros afectan la extensión y la velocidad que caracterizan la formación de hielo en una aeronave.

Tanto el engelamiento del fuselaje como del motor han provocado numerosos accidentes fatales en la historia de la aviación. No todas las aeronaves están certificadas para volar en hielo conocido (FIKI); es decir, condiciones de engelamiento ciertas o que probablemente existan, según los informes, observaciones y pronósticos de los pilotos.  Para obtener la certificación FIKI, la aeronave debe estar equipada con sistemas adecuados de protección contra el hielo.

Efecto del engelamiento en el avión

Avión siendo descongelado antes de despegar

Los efectos aerodinámicos del hielo sobre una superficie de sustentación son una función de la ubicación del hielo con respecto a la distribución de la presión de la superficie aerodinámica, la relación de la altura de la forma de hielo sobre la longitud de la cuerda del ala y la geometría de la propia forma del hielo. Estos parámetros son casi imposibles de cuantificar desde la cabina.

Aunque no hay razón para creer que los efectos de la formación de hielo son acumulativos, las formas de hielo más grandes pueden tener efectos importantes sobre la sustentación, la resistencia y el momento de cabeceo. Sin embargo, en los últimos años se ha determinado en varias ocasiones que se requiere muy poca rugosidad de la superficie para generar efectos aerodinámicos significativos. En todos los casos, estos efectos dependen del ángulo de ataque.

Una fina rugosidad de la superficie de hielo (escarcha) puede causar un pico muy temprano y brusco en la curva de elevación, seguido por una caída en picado. El aspecto engañoso de esto es que, hasta  que se alcanza el pico y se produce la separación de flujo, la curva de elevación puede ser bastante normal. En consecuencia, no hay razón para esperar una advertencia aerodinámica. Además, la separación del flujo puede ocurrir mucho antes de aviso de pérdida artificial.

Las pruebas han indicado que la curva de arrastre para la escarcha puede dar poca degradación hasta que el ángulo de ataque es muy cercano a aquel en que se desarrollará la parada temprana. Incluso entonces, el aumento en la fricción puede ser fácilmente manejable.

¿Existe riesgo de accidente en caso de engelamiento?

Se ha identificado la escarcha como causa de un gran número de accidentes. De hecho, el hielo es la principal causa de siniestralidad aérea en el mundo.

Por eso es necesario tomar todas las medidas necesarias para evitar la formación de hielo y favorecer su eliminación. Esto puede implicar retrasar el despegue todo lo necesario si se detecta la formación de escarcha o bloques de hielo más grandes en la aeronave.

Prevención y eliminación del hielo

Existen varios métodos para reducir los peligros de la formación de hielo, utilizando sistemas de protección contra el hielo. El más sencillo consiste en evitar las condiciones de formación de hielo por completo, pero para muchos vuelos esta no es una solución viable.

Si hay hielo en una aeronave antes del despegue, debe eliminarse de las superficies críticas. La eliminación puede realizarse muchas maneras. Algunas de ellas son las siguientes:

  • Utilizando medios mecánicos
  • Aplicando líquido anticongelante o incluso agua caliente
  • Usando calefacción por infrarrojos
  • Colocando la aeronave en un hangar con calefacción hasta que la nieve y el hielo se hayan derretido

Si existen condiciones de formación de hielo, o se esperan antes del despegue, se utilizan líquidos antihielo. Estos son más espesos que los líquidos de deshielo y resisten los efectos de la nieve y la lluvia durante algún tiempo. Están destinados a cortar la aeronave durante el despegue y no proporcionan protección durante el vuelo.

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